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Se descubrió que el fósil encontrado en el cajón es el ancestro más antiguo conocido de los lagartos. fósiles

Los restos fosilizados de un pequeño lagarto de dientes afilados, dejados en un armario durante más de medio siglo, han retrasado decenas de millones de años los orígenes del grupo que incluye a las serpientes y lagartos modernos.

El espécimen fue recolectado en la década de 1950 en una cantera cerca de Tortworth en Gloucestershire por la fallecida cazadora de fósiles Pamela LeRobinson. Pero su verdadera identidad no fue apreciada ya que la criatura fue mal clasificada y almacenada, hasta hace poco, cuando fue encontrada en el Museo de Historia Natural de Londres.

Ahora los investigadores dicen que los avances en la tecnología les han permitido echar un segundo vistazo, revelando que la criatura ocupa una posición fundamental en el árbol genealógico de los reptiles.

Impresión artística de Cryptovaranoides cuando estaba vivo.
Impresión artística de Cryptovaranoides cuando estaba vivo. Fotografía: Lavinia Gandolfi

En parte, es la historia de fósiles olvidados. [a] Cajón y parte de una historia [that] «Sin una tomografía computarizada, no podría hacer el trabajo que hicimos», dijo el profesor Michael Benton, paleontólogo de la Universidad de Bristol y coautor del artículo.

Se cree que la criatura de cola larga, de unos 25 centímetros de largo, vivió hace unos 202 millones de años. Cryptovaranoides microlanius. Capítulo uno Significa un animal críptico parecido a un lagarto, una referencia al tiempo que pasó desconocido y su posible escondite en las grietas de las rocas durante su vida. El segundo término, que se traduce como microcarnicero, es una referencia a los dientes invertidos en forma de cuchilla de la criatura.

Usando tomografía computarizada, Benton y sus colegas pudieron observar el fósil con gran detalle y estudiar los huesos atrapados dentro de la roca. Benson dijo que el cráneo del animal medía 3 cm de largo. «El fósil es pequeño», dijo, «y sus costillas son diminutas».

Los resultados revelaron que el animal era una musaraña, uno del grupo de reptiles de pequeño tamaño que incluye criaturas como lagartijas y serpientes. “Comienzan como lagartijas, serpientes que evolucionan más tarde en el período Cretácico”, dijo Benton.

La criatura poseía las principales características distintivas de los lagartos modernos, como huesos modificados en la parte posterior del cráneo para permitir una flexibilidad adicional al abrir la mandíbula, lo que lo convierte en el reptil más antiguo encontrado hasta la fecha.

Modelado de cabeza de lagarto.
Modelado de cabeza de lagarto. Fotografía: David Whiteside, Sophie Champy-Trowell, Mike Penton, Museo de Historia Natural del Reino Unido

«Es un lagarto angiomorfo, que hoy en día tiene 350 especies, incluyendo todo, desde el monstruo de gila en América del Norte hasta el monitor de Komodo, el enorme lagarto depredador en Indonesia», dijo Benton.

El equipo dice que el descubrimiento pospone los orígenes de los pastos modernos por al menos 34 millones de años. Anteriormente se pensaba que el lagarto moderno más antiguo conocido vivió hace unos 168 millones de años.

El equipo agrega que este descubrimiento tiene implicaciones importantes para comprender la tasa de evolución dentro del árbol de la vida, la línea de tiempo y los impulsores de la biodiversidad dentro de los artiodáctilos modernos, lo que puede ayudar a preservar las especies vivas.

«Anteriormente, el ancestro común de todas estas formas vivas databa del período Jurásico medio, mientras que ahora lo estamos retrasando hasta el Triásico tardío», dijo Benton.

Dijo que cuando Cryptovaranoides microlanius Los científicos más cercanos ahora han llegado al último ancestro común de los crustáceos modernos, sus características avanzadas significan que el título probablemente perteneció a otra criatura, quizás incluso más antigua.

El profesor Steve Brusatte, paleontólogo de la Universidad de Edimburgo que no participó en este trabajo, dijo que si bien los científicos habían logrado muchos avances en la comprensión de las teorías de los mamíferos, las aves y los cocodrilos, los antepasados ​​de los lagartos y las serpientes eran más un misterio.

Ilustración del esqueleto que muestra la columna vertebral, la mandíbula inferior y las extremidades
Ilustración del esqueleto que muestra la columna vertebral, la mandíbula inferior y las extremidades. Fotografía: David Whiteside, Sophie Champy-Trowell, Mike Penton, Museo de Historia Natural del Reino Unido

«Hay pocos esqueletos de estos delicados animales que se han conservado como fósiles, y muchos de ellos son tan frágiles que han resultado difíciles de estudiar», dijo.

«Si definirlo como un lagarto de estilo moderno es correcto, significaría que los lagartos comenzaron a diversificarse durante el período Triásico, junto con algunos de los primeros dinosaurios y mamíferos. También prueba que todavía hay fósiles británicos increíblemente importantes al acecho, ya sea en el campo a la espera de ser descubierto, o en colecciones de museos a la espera de ser debidamente estudiadas”.

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