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Nunca oscurece para las familias bajo el resplandor rojo de las bengalas de gas de México | la imagen más amplia

No oscureció del todo en Colonia El Carmen, sede del centro de procesamiento de gas natural más grande de México, en el empobrecido estado sureño de Chiapas. Después de la puesta del sol, un resplandor rojo emana de las bengalas dispersas alrededor del centro de procesamiento de gas Cactus, que es operado por la petrolera estatal Petróleos Mexicanos (Pemex).

El complejo no puede procesar el volumen masivo de gas emitido como subproducto de la producción de petróleo y eliminar el exceso quemándolo, una práctica industrial generalizada que, según los científicos, es dañina para el medio ambiente.

Quemar el exceso de gas es más económico que invertir en infraestructura para capturarlo, procesarlo y transportarlo para otros usos. Pero además del dióxido de carbono, la quema libera metano, uno de los gases de efecto invernadero más potentes.

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Alberto García, de 43 años, observa el centro de procesamiento de gas Cactus cerca de Colonia El Carmen.

Las imágenes satelitales de la NASA de sitios de llamaradas en todo México, que los científicos del Grupo de Observación de la Tierra del Colegio de Minas de Colorado analizaron para Reuters, mostraron que la quema de gas ha aumentado dramáticamente bajo el presidente mexicano Andrés Manuel López Obrador.

Los datos mostraron que el volumen de gas quemado saltó en un 50 por ciento de 3,900 millones de metros cúbicos cuando López Obrador asumió el cargo en 2018 a 5,800 millones de metros cúbicos en 2020, lo que colocó a México entre los 10 quemados más grandes del mundo.

Los datos preliminares recopilados para los primeros 10 meses de 2021 sugieren que México está en camino de romper el récord de actividad de combustión de 2020, descubrió el equipo de la Escuela de Minas de Colorado, con febrero alcanzando un máximo mensual histórico.

. Paraíso, México. Reuters/Edgard Garrido

Las llamas de la ignición de gas queman detrás de las casas cerca de la Estación Naval Dos Bocas en Tabasco.

Nuevos datos sugieren que, a pesar de firmar un compromiso internacional para reducir las emisiones de metano, México se está moviendo en la dirección opuesta a un impulso global para reducir rápidamente la producción de gases de efecto invernadero.

Pemex se negó a comentar. La Presidencia de México, las Secretarías de Energía y Medio Ambiente y el Regulador Ambiental no respondieron a las reiteradas solicitudes de comentarios para este informe.

México se encuentra entre los 34 países, más 51 compañías petroleras, que han firmado un compromiso respaldado por el Banco Mundial para reducir la quema de rutina a cero para 2030.

«Ha habido un aumento significativo en la cantidad de sitios de quema individuales y el volumen de gas que se quema en México», dijo Christopher Elvid, investigador principal del equipo de Colorado School of Maines.

Los datos satelitales son la única encuesta mundial diaria que recopila información sobre la temperatura, la ubicación y el volumen de las llamaradas de gas de la industria petrolera.

. Paraíso, México. Reuters/Edgard Garrido

Se ve una antorcha de gas cerca de la Estación Naval Dos Bocas en Tabasco.

Los datos preliminares para 2021 no se han informado antes, y un análisis de los números de 2020 proporcionó la primera imagen detallada de dónde ocurrió la quema en México.

Estos datos mostraron que Chiapas y los estados vecinos de Tabasco y Veracruz son el epicentro del aumento de la quema de gas, cerca de muchos centros de población.

Pemex reconoció el año pasado que los altos niveles de combustión y la infraestructura inadecuada eran uno de sus diez principales desafíos.

La compañía petrolera estatal más endeudada del mundo está bajo la presión de López Obrador para aumentar la producción de petróleo crudo a bajo costo con poca inversión privada.

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Se vieron llamas cerca del centro de procesamiento de gas de cactus en Chiapas.

El presidente, un nacionalista de izquierda, quiere que México sea autosuficiente en energía. Los datos satelitales mostraron que desde que asumió el cargo, la quema de gas ha aumentado, mientras que la producción de petróleo ha disminuido debido a que Pemex depende de campos maduros con mayores concentraciones de gas.

López Obrador dijo que tomará algún tiempo cambiar a Pemex después de que su gobierno heredó una empresa destrozada por décadas de mala administración y saqueos.

Nombrado para otro año estándar

Si bien los científicos estiman que el aumento de la combustión está emitiendo millones de toneladas adicionales de gases de efecto invernadero, Pemex no revela las emisiones totales, ni la cantidad de gas que se quema, ventila o desperdicia.

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Los residentes caminan afuera de un edificio vigilado en el centro de procesamiento de gas Cactus en Chiapas.

En referencia a la contaminación en las comunidades locales y los impactos en el calentamiento global, Tamara Sparks, la investigadora que estudió los datos, dijo: «La actividad de combustión alta y creciente tiene impactos tanto locales como globales.

“Los nuevos sitios de antorcha que han surgido, como vimos en 2020, en México, pueden no operar tan eficientemente como una antorcha bien establecida que funciona de manera constante”, dijo Sparks, y agregó que esto podría conducir a un aumento relativo en las emisiones de metano.

Los datos de 2020, la visualización más detallada de quemas en México hasta la fecha, mostraron que el número de quemas aumentó a 195 de 141 dos años antes, con los mayores aumentos registrados en Chiapas, Tabasco y Veracruz.

También mostró que tres de las cinco antorchas más grandes del país estaban cerca de varios pueblos, entre ellos Colonia El Carmen.

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Un residente frente a un refugio para vacas en El Carmen Colonia.

Residentes del ‘Infierno’

Los residentes de Colonia del Carmen, hogar de unas 4,000 personas, han enumerado seis incidentes ambientales importantes relacionados con la ignición desde julio en una denuncia oficial presentada ante Pemex, sellada como recibida el 30 de septiembre. Los residentes dijeron que estaban esperando que Pemex respondiera.

Las imágenes de la denuncia mostraban residuos de petróleo en un lago utilizado para pescar, en las calles y en los automóviles. Los vecinos citaron varias llamaradas tan grandes que provocaron «pánico» y el calor tan intenso que provocó la cancelación de un cine al aire libre para niños.

En 15 entrevistas separadas, los residentes dijeron que experimentaron dolores de cabeza o tos, y los niños se quejaron de ojos irritados y picazón en la piel.

Otros notaron un fuerte olor a azufre, lluvia de ceniza y suelo contaminado.

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Una vaca se refugia dentro de un edificio en El Carmen Colonia.

«Es como el infierno», dijo Orbilio García, cuya tierra familiar fue confiscada por el gobierno para expandir las operaciones de Pemex, pero aún vive cerca. «Cuando nació nuestro hijo, estábamos tan preocupados por su salud que nos mudamos un poco. Pero no tenemos suficiente para dejar el área y comenzar de nuevo en otro lugar».

Reuters no pudo verificar de forma independiente los hechos de la denuncia y no pudo determinar si los problemas de salud descritos por los residentes estaban relacionados con el incendio provocado.

a nivel del suelo

Reuters visitó Chiapas y Tabasco durante varios días en octubre y contó más de 30 sitios en la propiedad protegida de Pemex donde se quemaron gas y otros hidrocarburos, incendios que serán registrados por imágenes satelitales.

. Reforma, México. Reuters

Más de una docena de estos incendios cerca de Colonia del Carmen, que se encuentra entre los centros de procesamiento de gas Cactus y Nuevo Pemex, fueron diferentes de los incendios controlados de las chimeneas industriales cercanas.

Reuters capturó imágenes de estas llamas masivas provenientes de cráteres llenos de líquido, que enviaban nubes de humo negro al aire.

El color, el movimiento y la forma de las llamas y el humo en las imágenes de Reuters indican que se quema gas mezclado con hidrocarburos de tierra que liberan más dióxido de carbono, probablemente de pozos abandonados, dijo Eduardo Prudhomme, consultor de energía que lleva dos décadas trabajando en Pemex. o fuga de infraestructura.

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Juan Carlos García, de 57 años, pesca en un lago cerca de un centro de procesamiento de gas de aloe vera en la Colonia El Carmen.

«No es normal. No es tan grande», dijo Prudhomme, quien también trabajó para la Autoridad Reguladora de Energía y el Centro Nacional para el Control del Gas Natural.

Reuters no pudo confirmar de forma independiente su análisis. Pemex y el gerente del centro de procesamiento de gas en Cactus no respondieron a las solicitudes de comentarios.

Pemex está legalmente obligado a inspeccionar, mantener y reparar su infraestructura, incluidos los pozos abandonados, pero los expertos mexicanos en energía, incluidos cinco reguladores actuales y anteriores, dijeron que la sanción sería difícil de imponer.

Rosaneti Barrios, quien lleva casi dos décadas en la Autoridad Reguladora de Energía y en la Secretaría de Energía, dijo que imponer sanciones a la estatal petrolera, que aporta cerca de una cuarta parte del presupuesto federal, «no parece probable» porque el gobierno lo ve como su «máxima prioridad» hacia la independencia en el campo energético.

«Pemex está bajo presión por la producción y las finanzas públicas están bajo presión», dijo Barrios.

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Un residente se para en el techo de una casa en El Carmen Colonia.

Políticas ‘demasiado inadecuadas’

La falta de inversión y mantenimiento está exacerbando la quema de gas, y López Obrador prioriza las actividades de exploración y producción, dijeron a Reuters cinco fuentes reguladoras y dos geólogos de Pemex.

Para cumplir con los objetivos de emisiones internacionales de México, el presidente tiene puestas sus esperanzas en un mayor uso de la energía hidroeléctrica y la reforestación.

El Climate Action Tracker, un sitio dirigido por científicos independientes, clasifica las políticas de México como «demasiado inadecuadas» para cumplir el objetivo de mantener el calentamiento global por debajo de los 2°C, sin mencionar el objetivo más estricto de 1,5° acordado en la conferencia climática de la ONU de 2015 en París. .

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

El exceso de gas natural se quema en la planta procesadora de gas de cactus cerca de Colonia El Carmen.

Concluyó que las políticas de López Obrador conducirían a emisiones más altas, no más bajas.

Los dos geólogos de Pemex con acceso a los datos de reservas, que pidieron no ser identificados porque la información es delicada, dijeron que los desafíos para la reducción de la quema solo aumentarán.

Pemex no solo extrae la mayor cantidad de petróleo posible de los campos maduros, cuando sale más gas a la superficie, sino que las características geológicas únicas de los nuevos campos petroleros incluyen más gas, dijeron.

En un comunicado a Reuters, la Autoridad Nacional Reguladora del Petróleo y el Gas dijo que no tenía expectativas de quema de gas en el futuro porque no había claridad sobre las características geológicas de los campos que se explotarían en los próximos años y la infraestructura que sería poner en marcha para beneficiarse del gas.

En su último informe trimestral, Pemex reconoció que actualmente se desperdicia el 13% del gas que sale a la superficie como subproducto de la producción de petróleo, muy por encima del límite del 2% establecido por los reguladores.

(Edición de imagen por Kezia Levitas; edición de texto por Daniel Flynn y Margarita Choi; gráficos por Chris Canep; maquetación por Gabriel Fonseca Johnson)

. Reforma, México. Reuters/Edgard Garrido

Una bandera mexicana en un centro de procesamiento de gas de aloe vera en Chiapas.

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