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Mientras buscaba energía oscura, un telescopio se detuvo para observar la Nebulosa del Cangrejo

Si crees que es difícil estudiar la materia oscura, estudiar la energía oscura será aún más difícil. La energía oscura es quizás el fenómeno más sutil del universo. Impulsa la evolución del universo, pero sus efectos solo se ven en escalas intergalácticas. Entonces, para estudiar la energía oscura en detalle, se necesita una gran cantidad de observaciones de grandes áreas del cielo.

Es por eso que el Departamento de Energía trabajó con astrónomos hace diez años para construir la Cámara de Energía Oscura (DECam). Es la cámara astronómica de mayor resolución jamás vista, con más de 60 imágenes CCD, y captura imágenes con una resolución de 570MP. Instalado en el Telescopio Víctor M. Blanco de 4 metros en el Observatorio Interamericano Cerro Tololo en Chile, tiene más de dos grados de ancho, cuatro veces el ancho aparente de la Luna.

Entre 2013 y 2019, DECam tomó un promedio de 400 a 500 imágenes por noche, observando supernovas distantes, midiendo la escala en la que las galaxias se agrupan y estudiando la débil lente gravitacional de la materia oscura intergaláctica. Estos datos nos dieron una comprensión más profunda de la energía oscura y ayudaron a los astrónomos a restringir las observaciones para que puedan ajustarse mejor a los modelos teóricos de las observaciones.

DECam se instaló en el telescopio Blanco de 4 metros. Crédito: DOE/FNAL/DECam/R. Han/CTIO/NOIRLab/NSF/AURA

Pero con DECam llegando a su primera década de operación, el equipo decidió hacer algo un poco diferente. La cámara de campo amplio de alta resolución es excelente para capturar datos, pero también es muy buena para capturar algunas fotos increíbles. Entonces, el equipo apuntó a NGC 6357, también conocida como la Nebulosa de la Langosta. Se encuentra a unos 8000 años luz de la Tierra en la constelación de Escorpio y es una región de intensa formación estelar. Puede ver los resultados en la imagen a continuación, que es bastante sorprendente.

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La Nebulosa Langosta NGC 6357 vista por la Cámara de Energía Oscura. Crédito: CTIO/NOIRLab/DOE/NSF/AURA

La imagen abarca unos 400 años luz y muestra estrellas jóvenes y brillantes entre densas regiones de gas. Para capturar los detalles de esta imagen, el equipo de DECam usó filtros de banda estrecha para capturar imágenes de colores específicos dentro de la nebulosa. Luego combine y coloree estas imágenes para crear la imagen final. Es una gran demostración de lo que DECam puede hacer.

Por supuesto, con una década de trabajo a sus espaldas, DECam no tiene la intención de detenerse pronto. Recientemente tomó su foto millonésima, y ​​con el tiempo puede tomar otro millón.

Puedes ver imágenes de muy alta resolución en Edición de fotos NOIRLab.