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¿A Saturno le falta una luna?

Suena como una precuela de una novela de ciencia ficción, pero Saturno Podría tener una luna perdida hace mucho tiempo.

La luna, que los investigadores denominaron Chrysalis, pudo haberse estrellado hace 160 millones de años para crear los anillos de saturno.

«Al igual que un capullo de mariposa, este satélite había estado inactivo durante mucho tiempo y de repente se activó y aparecieron los anillos», dice Jack Wisdom, del Instituto de Tecnología de Massachusetts, quien dirigió el estudio.

Una vista de los anillos de Saturno tomada por la nave espacial Cassini.  Fuente: NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales

Una vista de los anillos de Saturno tomada por la nave espacial Cassini. Fuente: NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales

El origen de los anillos de Saturno siempre ha sido una antigua pregunta en la ciencia planetaria.

Durante la última década, ha habido una creciente evidencia de que los anillos son mucho más pequeños que el planeta y probablemente solo han existido durante 100 millones de años más o menos.

La razón por la que podemos verlos tan bien desde el suelo – de hecho, Los anillos de Saturno son el único planeta que podemos ver con un telescopio Porque el planeta está en un ángulo de 26,7 grados.

Se cree que esta inclinación es causada por un tira y afloja entre Saturno y su vecino. NeptunoSe llama resonancia.

Sin duda, requiere saber cómo se distribuye la masa de Saturno, algo que los anillos del planeta hacen extremadamente difícil de medir.

La nave espacial Cassini de la NASA capturó esta vista de la atmósfera de Saturno durante su primera inmersión final en el planeta el 26 de abril de 2017. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

La nave espacial Cassini de la NASA capturó esta vista de la atmósfera de Saturno durante su primera inmersión final en el planeta el 26 de abril de 2017. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

fue solo cuando La nave espacial Cassini de la NASA voló entre los anillos y el planeta durante la gran final en 2017. Se puede medir.

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Con esto, los investigadores pronto se dieron cuenta de que, de hecho, Saturno estaba fuera de resonancia con Neptuno, como si hubieran estado sincronizados antes pero ya no.

El equipo de Wisdom se dispuso a encontrar qué podría empujar a los dos fuera del movimiento, primero sospechando una de las 83 lunas de Saturno.

Las simulaciones por computadora mostraron que este no era el caso, pero revelaron que la eliminación de la luna cambió la inclinación de Saturno.

Luego comenzaron a investigar el efecto de la luna faltante, razón por la cual descubrieron el capullo.

Apetus, la luna de Saturno.  Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales

Apetus, la luna de Saturno. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales

Inicialmente del tamaño de Iapetus, la tercera luna más grande de Saturno en la actualidad, Chrysalis se habría vuelto inestable en gravedad hace unos 100 a 200 millones de años.

Una vez que se desvió demasiado cerca de Saturno, el planeta gravedad Destrozaría la luna, creando escombros helados que se forman para formar anillos.

«Es una muy buena historia, pero como cualquier otro resultado, debe ser examinada por otros», dice Wisdom.

«Pero parece que este satélite perdido era solo un capullo esperando ser desestabilizado».

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