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Un nuevo estudio del megalodón genera polémica sobre el tamaño del tiburón extinto

Los visitantes examinan la enorme mandíbula de un megalodón extinto que se exhibe en el museo. (Rick Loomis/Getty Images)

El tiburón megalodon extinto a menudo se imagina como un pez grande y blanco con una boca grande de dientes puntiagudos que corona un cuerpo poderoso que se extendía 50 pies desde la nariz hasta la cola. Ahora, un equipo de más de dos docenas de científicos sostiene que el megalodón fue mal entendido y puede haber sido más pequeño y más alto de lo estimado anteriormente.

El nuevo estudio publicado en la revista Fósiles electrónicoses el último capítulo de una disputa científica en curso sobre cómo era realmente este depredador marino y cuál era su papel en los antiguos ecosistemas oceánicos.

Otodus megalodón Se ha extinguido para algunos. 3,6 millones de añosPero muchos no expertos tienen una imagen mental de este súper tiburón prehistórico. Las reproducciones de la enorme mandíbula sirven de telón de fondo para fotografías familiares en acuarios de todo el país. El megalodón generó su propia franquicia en Hollywood con la película de terror de 2018 “The Meg”. 52 pies, alrededor de 2000 libras Cuelga precariamente sobre la cafetería del Museo Nacional de Historia Natural.

El problema es que se trata simplemente de hazañas de imaginación científicamente fundamentada, y la cuestión básica de cómo era un megalodón es un tema espinoso entre los expertos.

Lo que los científicos saben con certeza es que el megalodón tenía dientes gigantes, algunos del tamaño de una mano humana adulta. Excavaron partes de la columna fosilizada. Recientemente analizaron algunos de ellos. Mesas pequeñas. Pero su esqueleto cartilaginoso no se fosiliza bien, por lo que muchos científicos se han basado en analogías con grandes depredadores vivos con dientes de forma similar: el gran tiburón blanco.

«Estamos tratando de especular sobre algo basado en un conjunto incompleto de evidencia», dijo Michael Gottfried, paleontólogo de vertebrados de la Universidad Estatal de Michigan, que no participó en el nuevo estudio.

Varios expertos externos dijeron que el estudio, que postula que el megalodon era alargado y delgado, se parecía mucho Marrajo Del gran tiburón blanco, no resolverá el asunto. Señalan que incluso si el megalodón fuera más largo de lo que se había sugerido anteriormente, podría haber tenido un cuerpo masivo y poderoso. Pero el ir y venir resalta el nivel de fascinación que los científicos y el público en general tienen con esta criatura.

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Trozos de lomo en Bélgica

Gran parte de lo que se sabe sobre el cuerpo del megalodón proviene de un conjunto de 141 piezas de su columna vertebral descubiertas en la década de 1860 en Bélgica.

En la década de 1990, Gottfried midió partes de esta columna. En la gran era moderna blanca, Existe una relación matemática entre el ancho de sus vértebras y su longitud total. Cuando Gottfried aplicó esto a las vértebras del megalodon, calculó que el espécimen belga debía haber medido 30 pies de largo.

En un trabajo anterior, en el Museo Marino Calvert en Maryland, construyó una réplica del esqueleto de un megalodón, evolucionando a partir de un tiburón blanco y haciendo ajustes en las proporciones.

Luego, en 2022, un equipo diferente de científicos regresó a la muestra belga para crear un modelo 3D. Basándose en gran medida en analogías con los grandes tiburones blancos, pero también teniendo en cuenta otros tiburones modernos, informan que el espécimen de megalodón medía 52 pies de largo y pesaba alrededor de 67 toneladas, lo cual es “Superdepredador transoceánicoProbablemente era capaz de volar más rápido que cualquier tiburón vivo, y tenía un estómago lo suficientemente grande como para tragarse una orca.

Otros expertos en tiburones se quejaron de los hallazgos. En muchos sentidos, el nuevo estudio es una respuesta directa: un equipo de más de dos docenas de científicos se reunió para señalar fallas y presentar un contraargumento. Su interpretación del mismo espécimen sugiere que el megalodón era más delgado y quizás más alto de lo que se pensaba anteriormente.

«El cuerpo esbelto sugiere que el megalodón puede no haber sido un nadador fuerte como el gran tiburón blanco moderno, y esto es consistente con la interpretación de que el megalodón puede haber sido un tiburón de navegación lenta», dijo Kensho Shimada, investigador principal. para el nuevo artículo y profesor de paleobiología en la Universidad DePaul En Chicago, dijo en un correo electrónico.

Shimada dijo que la nueva explicación respalda un estudio reciente realizado por su laboratorio que examinó escamas placoides fosilizadas, un tipo de escama pequeña y puntiaguda exclusiva de los tiburones y las rayas. Esta investigación sugiere que el megalodon «era generalmente un crucero lento que ocasionalmente nadaba para atrapar a sus presas», dijo.

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Pero ambos grupos han sido duramente críticos con los estudios del otro, lo cual es una parte normal, aunque a veces incómoda, de cómo avanza la ciencia.

Jack Cooper, estudiante de posgrado y paleontólogo de tiburones de la Universidad de Swansea en Gales, que dirigió el estudio bajo ataque, dijo que el trabajo de su equipo había sido criticado por depender demasiado del gran tiburón blanco como contraparte del megalodón. Pero la nueva interpretación surge de un análisis basado también en la comparación con el Gran Blanco.

Tampoco estuvo de acuerdo con que una columna delgada necesariamente fuera demasiado estrecha para sostener a un animal grande, y señaló que el tiburón extinto Critoxyhena también tenía una columna delgada pero una forma de cuerpo enorme.

Expertos externos dijeron que ambos periódicos todavía estaban utilizando la especulación para llegar a sus diferentes interpretaciones.

«En última instancia, no creo que esto nos acerque mucho más a saber cómo era realmente el megalodón», dijo Robert Boessenecker, paleontólogo costero del Centro de Paleontología de Charleston, una organización sin fines de lucro que no participó en el nuevo estudio. .

Dana Eret, curadora de historia natural del Museo Estatal de Nueva Jersey, dijo que es bueno ver a los biólogos que estudian la biología de los tiburones modernos unirse a la discusión sobre los tiburones antiguos. Para él, lo interesante es que ambos artículos sugieren que el megalodon pudo haber sido más largo de lo que los científicos pensaban antes.

«Algunos de los tiburones más grandes de la actualidad son el tiburón ballena y el tiburón peregrino. Alcanzan una longitud máxima de 35 a 40 pies», dijo Errett. «Piense en un tiburón 20 pies más largo que el tiburón más grande de la actualidad. «Para mí, esto es realmente alucinante».

No es raro que los paleontólogos discrepen, a veces bastante fuertemente, sobre los cuerpos de animales antiguos. Gottfried recuerda haber presenciado a algunos científicos entablar una acalorada discusión sobre el ángulo del fémur cuando recolectaban un espécimen de Triceratops.

John Hutchinson, profesor de biomecánica evolutiva en el Royal Veterinary College de la Universidad de Londres, forma parte del equipo que presentó el controvertido modelo 3D del megalodon. Siempre hay mucho en juego en la ciencia, dijo, pero especialmente cuando se trabaja en especies que atraen el interés público y científico.

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«Cuanto más famoso sea un animal extinto y cuanto más raro sea, más competencia o conflicto habrá», dijo Hutchinson. «Lo sé bien. He trabajado en un T-Rex.

Hutchinson dijo que al principio de su carrera, la gente usaba ilustraciones en 2D de esqueletos fosilizados con la piel que se encogía a su alrededor, haciéndolos muy delgados. Sobre la base de estos modelos la gente cree tirano-saurio Rex Fueron alrededor de 11 mil libras. Pero ahora, utilizando diferentes métodos, la mayoría de los científicos coinciden en que un T. rex adulto pesaba alrededor de 17.000 libras.

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Esta pregunta es importante no sólo porque la gente quiere ponerles cara a estos enormes depredadores, sino también porque la forma puede ayudar a explicar su función, lo que a su vez tiene consecuencias para nuestra comprensión de los ecosistemas antiguos y modernos.

«Este fue uno de los carnívoros marinos más grandes que jamás haya existido, y era claramente un componente importante del ecosistema marino», dijo Philip Stearns, estudiante graduado y paleontólogo de tiburones en UC Riverside y autor principal del estudio.

Las controversias recientes pueden proporcionar poca claridad sobre cómo era el megalodon, pero la competencia científica entre grupos de investigación ha estimulado más investigaciones, empujando el campo más allá de los artículos que simplemente describen el descubrimiento de nuevos especímenes, hacia investigaciones que profundizan en la paleoecología.

Por ejemplo, se estima que el megalodón se extinguió hace unos 3,6 millones de años, quizás debido a la competencia por sus presas con el gran tiburón blanco. Investigaciones anteriores han sugerido que cuando el megalodón desapareció, No hay ningún depredador feroz en el océano. Permitió la aparición de ballenas modernas que se alimentan por filtración.

«En los últimos cinco a diez años aproximadamente, el estudio del megalodon ha cambiado dramáticamente: de una especie de coleccionismo de sellos a un estudio paleobiológico basado en hipótesis», dijo Bossenecker.