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SpaceX se prepara para enviar la primera tripulación privada a la Estación Espacial Internacional para Axiom Space

Mañana por la mañana, SpaceX está listo para lanzar otra tripulación de cuatro a la Estación Espacial Internacional desde Florida, pero a diferencia de la mayoría de los vuelos de pasajeros de la compañía, esta nueva cosecha de volantes no incluirá a ningún astronauta actual de la NASA. Los cuatro miembros de la tripulación son civiles y vuelan con una aerolínea comercial llamada Axiom Space. Su vuelo será la primera vez que una tripulación completamente privada visite la Estación Espacial Internacional.

Es un nuevo tipo de misión de vuelo espacial humano y tiene un precio enorme para sus participantes. Tres de cada cuatro publicaciones. Pagar $ 55 millones por sus asientos En la cápsula de la tripulación de SpaceX, se llama Crew Dragon. El trío de astronautas junior incluye al inversionista canadiense Mark Pathy, el inversionista inmobiliario estadounidense Larry Connor y el ex piloto de la Fuerza Aérea israelí Eitan Stipe. El líder del vuelo es un veterano de los vuelos espaciales: Michael López Alegría, un exastronauta de la NASA que realizó cuatro misiones al espacio y ahora se desempeña como vicepresidente de Axiom.

Su misión, llamada Ax-1, es la última de una tendencia emergente de vuelos de astronautas completamente privados en órbita. Durante la mayor parte de la historia de los vuelos espaciales, las misiones de vuelos espaciales tripulados han sido realizadas casi exclusivamente por programas espaciales gubernamentales. Esto está cambiando a medida que la industria espacial comercial ha ido avanzando en las últimas décadas. A la cabeza del grupo está SpaceX, que ha demostrado su capacidad para enviar personas de manera segura hacia y desde la órbita terrestre baja en Crew Dragon. Si bien SpaceX lanza principalmente astronautas de la NASA, la compañía recientemente comenzó a mostrar sus músculos y comenzó a realizar vuelos con tripulación civil sin la participación de la NASA.

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Los vuelos civiles como este solo se volverán más comunes. Axiom, que se esfuerza por crear una flota de estaciones espaciales comerciales, ha arreglado para Tres misiones adicionales para una tripulación especial a la Estación Espacial Internacional, al igual que Ax-1, para prepararse para hacer su primera parada. El objetivo de la empresa es «hacer que el espacio sea accesible para todos».

Mike Suffredini, director ejecutivo de Axiom y exdirector del programa de la Estación Espacial Internacional de la NASA, durante una conferencia de prensa. Sin embargo, para que los costos bajen, estas personas necesitarán una gran cartera.

nuevo modelo

Axiom está aprovechando un momento crucial, ya que SpaceX pasa a una nueva fase de operación con Crew Dragon. Originalmente, SpaceX desarrolló Crew Dragon para la NASA con el fin de transportar a los astronautas de la agencia hacia y desde la Estación Espacial Internacional. Con un contrato original valorado en 2600 millones de dólares y después de más de seis años de desarrollo, SpaceX ha tenido éxito Lanzó su primera tripulación en Crew Dragon en mayo de 2020.Envío de dos astronautas de la NASA a la Estación Espacial Internacional.

El objetivo final de la NASA era descargar el transporte a la Estación Espacial Internacional al sector privado, pero un objetivo secundario era que SpaceX finalmente usara la cápsula para realizar sus propias misiones tripuladas. Con las misiones Axiom, eso es exactamente lo que está haciendo SpaceX: usar protocolos y tecnología desarrollados por la NASA para construir un negocio completamente separado para los vuelos espaciales tripulados.

Crew Dragon de SpaceX con el logo de Axiom grabado en el lateral.
Foto: SpaceX

Simultáneamente con el desarrollo de Crew Dragon de SpaceX hubo un cambio de política importante en la NASA. en 2019, La NASA anunció que abrirá las instalaciones en la Estación Espacial Internacional para obtener más oportunidades comerciales, así como alentar a los astronautas privados a visitar la Estación Espacial Internacional a bordo de una nave espacial estadounidense. Tales actividades eran impopulares, y aunque los turistas espaciales adinerados habían visitado la estación antes, todos volaron en vehículos rusos Soyuz. Ahora, con este nuevo cambio, la gente Quién reservó un vuelo a la Estación Espacial Internacional en una nave espacial estadounidense que probablemente utilice las instalaciones de la estación para actividades comerciales, como filmaciones o publicidad.

Por supuesto, le costará usar los diferentes sistemas de la ISS, como si estuviera usando las comodidades de lujo de un hotel. Según el anuncio de la agencia, la NASA planeaba cobrar $11,250 por persona por día para usar el sistema de soporte vital y el inodoro de la estación. Provisiones tales como alimentos, suministros médicos y equipo de ejercicio combinados costarían $22,500 por día por persona.

Con todos estos cambios, Axiom vio una oportunidad. Actualmente, la compañía está trabajando en la construcción de su primera estación espacial comercial, llamada Axiom, con planes eventualmente La Unidad de enfoque delantero 1 se adjuntará a la Estación Espacial Internacional a principios de 2024. Planean probar la unidad en la Estación Espacial Internacional Antes de la separación y el establecimiento de la propia estación de vuelo libre de la compañía. Para prepararse para este gran paso, Axiom recurrió a SpaceX para realizar una serie de misiones preparatorias a la Estación Espacial Internacional, esencialmente una serie de ejercicios en los que Axiom enviará personas a su propia estación espacial algún día.

«Esta misión inicial es importante, porque no solo estamos desarrollando las tecnologías que usaremos para comunicarnos con la Tierra al espacio aquí en Mission Control en Axiom, sino que también estamos desarrollando todos los procedimientos y procesos que hacen que el exastronauta de Axiom y Peggy Whitson, directora de vuelos espaciales humanos», dijo Peggy Whitson, exastronauta de la NASA y directora de vuelos espaciales humanos en Axiom. Los vuelos espaciales son posibles. Whitson se desempeñará como comandante de la próxima misión Axiom, Ax-2.

Hacha -1 en órbita

A la tripulación del Ax-1 se unirán muchos más Los viajeros especiales ricos pagan su camino hacia el espacio. Además del puñado de turistas espaciales que ya han visitado la estación, los astronautas adinerados también han comenzado a comprar boletos caros para viajar en vehículos semiorbitales operados por compañías como Blue Origin y Virgin Galactic, lo que les permite pasar solo unos minutos en el borde. del espacio.

Sin embargo, la misión Ax-1 tendrá un alcance mayor que esas misiones. «Lo sentimos por el turista espacial, van a pasar 10 o 15 horas entrenando, de 5 a 10 minutos en el espacio», dijo Larry Connor, miembro de la tripulación. «Y por cierto, está bien. En nuestro caso, dependiendo de nuestro rol, pasamos de 750 a más de 1000 horas entrenando».

El lanzamiento especial de SpaceX del año pasado, llamado Inspiration4, envió a una tripulación especial de cuatro personas a la órbita dentro del Crew Dragon durante unos tres días, disfrutando de las vistas desde la ventana y haciendo algunos experimentos. El Ax-1 estará en la estación durante ocho días y la tripulación tiene planificada una serie completa de experimentos espaciales. Juntos, los cuatro voladores serán Realización de 25 experimentos científicos diferentes., que tardará unas 100 horas en completarse. Incluye experimentos de fisiología humana en la Clínica Mayo, así como una proyección holográfica en 3D utilizando Microsoft HoloLens.

Los astronautas del Ax-1 vivirán y trabajarán principalmente en la parte estadounidense de la Estación Espacial Internacional, aunque ingresarán a la parte rusa de la estación invitando a los astronautas a bordo. A pesar de las tensiones entre Rusia y Estados Unidos, Los países continuaron trabajando juntos Para mantener las operaciones diarias de la Estación Espacial Internacional. Actualmente, hay tres cosmonautas rusos viviendo en la Estación Espacial Internacional, tres cosmonautas de la NASA y un cosmonauta alemán con la Agencia Espacial Europea.

La Estación Espacial Internacional vista desde Crew Dragon en 2021.
Foto: NASA

Axiom no ha proporcionado detalles sobre el costo de esta misión, pero solo se pagará a la NASA. Algunos Cantidad de dinero para utilizar la Estación Espacial Internacional. «Tenemos que compensar a la NASA por el uso de la ISS y otros servicios, y lo hicimos», dijo Suffredini. También señaló que la NASA puede eliminar algunos costos de los servicios de Axiom. «Hay algunas cosas que estamos haciendo en este vuelo que están ayudando a la NASA, y nos atribuimos el mérito de ellas». Suffredini tampoco dirá si Axio está obteniendo ganancias en esta misión, simplemente que el Ax-1 está en línea con la visión original de la compañía para la misión.

Sin embargo, el Ax-1 sigue siendo un momento decisivo para la estación espacial, dada la forma en que se financia y quién está a bordo. “Estamos dando el primer paso en una iniciativa de Plataforma de Próxima Generación que acercará el trabajo, la vida y la investigación en el espacio a una audiencia más amplia y global”, dijo el Comandante López Allegria.

Por supuesto para compartir, La audiencia aún necesitaría alrededor de $ 55 millones para reservar un asiento. Entonces, si bien Axiom puede abrir espacio para más viajeros que antes, todavía es un grupo relativamente pequeño para elegir.