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Las plumas iniciales pueden haber ayudado a los dinosaurios a sobrevivir al clima helado y conquistar el mundo.

A menudo dinosaurios Se representa como una vivienda en climas tropicales. Corrientemente, nuevo estudio Publicado en línea el 1 de julio en la revista progreso de la ciencia Indica que varios reptiles antiguos soportaron los helados inviernos del Ártico, probablemente con la ayuda de cubiertas similares a plumas. De hecho, esta capacidad de sobrevivir al frío puede haber ayudado a los dinosaurios a sobrevivir a sus primeros competidores y dominar el mundo durante casi 135 millones de años.

aquí está el fondo Se cree que los dinosaurios aparecieron por primera vez durante el período Triásico hace unos 231 millones de años, cuando la mayor parte de la tierra del planeta todavía estaba fusionada en un solo supercontinente llamado Pangea. Eventualmente, se extendieron por todo el mundo, y la era de los dinosaurios terminó hace solo unos 66 millones de años.

Investigaciones anteriores sugirieron que los dinosaurios se originaron en las latitudes templadas del sur y llegaron tan al norte como Pangea hace unos 214 millones de años. Sin embargo, hasta hace unos 202 millones de años, los dinosaurios desempeñaban un papel relativamente menor en el escenario mundial. En cambio, las regiones tropicales y subtropicales de la Tierra estaban dominadas por otros reptiles, incluidos los reptiles Pseudomonas, el grupo que incluye a los cocodrilos.

Luego vino el final del Triásico y el comienzo del Jurásico, que vio una extinción masiva, matando a más de las tres cuartas partes de todas las especies del planeta, incluidos todos los reptiles grandes. Algunos animales que viven en madrigueras, como las tortugas, han logrado cruzar, al igual que algunos de los primeros mamíferos.

No está claro qué sucedió exactamente durante esta extinción masiva al final del período Triásico. Sin embargo, muchos científicos lo asocian con una serie de erupciones volcánicas gigantes que pueden durar siglos a la vez. Esta era desastrosa vio a Pangea comenzar a dividirse, abriendo lo que ahora es el Atlántico y separando lo que ahora son las Américas de Europa, África y Asia.

Durante el Triásico y durante la mayor parte del período Jurásico, las concentraciones de dióxido de carbono en la atmósfera oscilaron entre 2000 partes por millón o más, cinco veces los niveles actuales. Las erupciones volcánicas durante la extinción masiva al final del período Triásico habrían causado que el dióxido de carbono en la atmósfera se elevara más allá de estos niveles ya altos, causando olas de calor mortales en la tierra y volviendo las aguas del océano demasiado ácidas para que muchos Objetos sobrevivieran.

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Esta catástrofe también hizo que los dinosaurios emergieran como actores principales, una vez que los otros reptiles que gobernaron el planeta hasta entonces se extinguieron. Pero por qué los dinosaurios prosperaron después de la muerte de sus competidores ha sido durante mucho tiempo un misterio.

¿Qué hicieron los científicos? En el nuevo estudio, los investigadores examinaron fósiles recientes en el remoto desierto de la cuenca de Jonggar en el noroeste de China. Se centraron en las delicadas formaciones de arenisca y piedra blanda que quedaron de la arcilla en los antiguos lechos de lagos poco profundos que comenzaron hace aproximadamente 206 millones de años durante el período Triásico tardío, durante la extinción masiva y más allá. En ese momento, el área estaba ubicada a unos 71 grados de latitud norte, muy por encima del Círculo Polar Ártico.

¿Qué encontraron? Los científicos han descubierto huellas que muestran dinosaurios caminando por las playas del sitio. Además, los investigadores encontraron en los mismos lagos muchos guijarros de aproximadamente 0,6 pulgadas (1,5 centímetros) de diámetro. Lejos de cualquier línea de costa aparente, la presencia de estos cantos rodados dentro del fino sedimento era un misterio.

La explicación más plausible, dicen los investigadores, es que se trataba de un naufragio lleno de témpanos de hielo. Cuando se forma hielo en la costa durante el invierno, puede incluir trozos de roca madre. Cuando termina el invierno y el sitio se calienta, parte de este hielo puede desprenderse y alejarse hacia las aguas cercanas. Cuando se derrite, la roca se hunde hasta el fondo, mezclándose con sedimentos generalmente finos.

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«No somos los primeros en sugerir la existencia de dinosaurios polares», dice el autor principal del estudio Paul Olsen, geólogo y paleontólogo del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia en Palisades, Nueva York. inverso. «La evidencia de los dinosaurios polares se ha ido acumulando durante más de un siglo. Esto en sí mismo no es nuevo. Sin embargo, la evidencia de que vivían en áreas con inviernos helados era escasa o nula».

En general, estos hallazgos indican que los dinosaurios vagaron por el área nuevamente cuando estaba en el Ártico, incluso cuando se congeló. «Mi lema que surge de nuestro negocio es que los dinosaurios son básicamente animales adaptados al frío», dice Olsen.

Cuenca Jonggar en el noroeste de China, donde los científicos han encontrado guijarros cubiertos de témpanos de hielo. Cuando se forma hielo en la costa durante el invierno, puede incluir trozos de roca madre. Cuando termina el invierno y el sitio se calienta, parte de este hielo puede desprenderse y alejarse hacia las aguas cercanas. Cuando se derrite, la roca se hunde hasta el fondo, mezclándose con sedimentos generalmente finos.Paul Olsen/Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty

¿Cómo te enfriaste? Investigaciones anteriores indicaron que el período Triásico tardío y Jurásico temprano fue una de las pocas veces en la historia de la Tierra en que no hubo evidencia de casquetes polares en los polos. De hecho, algunas excavaciones han demostrado que Bosques Creció todo el camino hasta el Polo Norte en ese momento.

Algunos modelos climáticos han sugerido que las temperaturas podrían descender por debajo del punto de congelación en las regiones polares. Sin embargo, no hubo evidencia de que los polos se congelaran durante este cálido período de tiempo. «Hay un claro sesgo entre muchos científicos de que durante la era de los dinosaurios, hacía calor por todas partes», dice Olsen.

Al observar estos nuevos hallazgos, los investigadores sugieren que las erupciones volcánicas más violentas al final del período Triásico pueden haber liberado compuestos de azufre que desviaron gran parte de la luz solar, causando repetidamente olas de frío que duraron una década o más que las que superaron los niveles de gases de efecto invernadero. Alto temperaturas, incluso los trópicos es probable que experimenten condiciones de congelación.

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Olsen advierte: «Nuestra evidencia no apunta a la presencia de casquetes polares o glaciares, aunque descarta la presencia de capas de hielo transitorias. Incluso es posible que se hayan desarrollado durante períodos particularmente inusuales, como períodos frecuentes y prolongados». inviernos volcánicos Pero esto es cierto para trabajos futuros.

¿Cómo sobrevivieron los dinosaurios al frío? – Para saber por qué los dinosaurios sobrevivieron a estas olas de frío, solo hay que fijarse en los únicos dinosaurios supervivientes del mundo, que son las aves.

El trabajo anterior encontró cada vez más que varios grupos de dinosaurios distintos de las aves poseían cubiertas similares a plumas. Esto ha llevado a algunos investigadores a especular que tales «plumas primitivas» pueden haberse originado temprano en el linaje de los dinosaurios, tal vez para servir como aislante durante los tiempos fríos, y luego evolucionaron hacia el vuelo. La aparente falta de plumas o plumas en algunos dinosaurios puede estar relacionada con su vida en climas cálidos y su necesidad de mantenerse frescos en lugar de calientes, al igual que los elefantes africanos adultos carecen de pelo.

Además, las aves son de sangre caliente. a estudio reciente Encuentra muchos dinosaurios, incluyendo dinosaurio Y el brontosaurioTambién podría haber sido de sangre caliente. Esto habría ayudado a los dinosaurios a sobrevivir los tiempos del invierno diezmando a sus rivales escamosos y de sangre fría.

«Hasta que no eliminaron a sus competidores no aislados, no pudieron expandirse a latitudes más bajas a lo grande», dice Olsen. Los científicos han notado que los primeros dinosaurios pueden haber sobrevivido esta vez fuera de los bosques polares para poder expandirse por todo el mundo.

¿Que sigue? El siguiente paso es que más científicos busquen más fósiles en las antiguas regiones polares del Triásico-Jurásico, como la cuenca de Jonggar. «Las antiguas regiones polares deberían ser el foco de un estudio intenso, ya que plausiblemente albergan la evolución de los dinosaurios», dice Olsen.