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La historia de J1407b, el primer exoplaneta descubierto con anillos como Saturno

La historia de J1407b, el primer exoplaneta descubierto con anillos como Saturno

J1407b es un joven planeta gigante o enana marrón que orbita alrededor de la joven estrella J1407, similar al Sol. Se encuentra a 433,8 años luz de la Tierra en la constelación de Centauro.

El exoplaneta es 20 veces más grande que Saturno y tiene un complejo sistema de anillos de 180 millones de kilómetros de diámetro, lo que lo hace 200 veces más grande que los anillos de Saturno.

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Una impresión artística de J1407b, un exoplaneta «supersaturniano» y el primer planeta descubierto con un sistema de anillos. Crédito: Ron Miller/NASA

Descubrimiento

El exoplaneta J1407b fue descubierto en 2012 por el astrónomo Eric Mamajek, que estaba analizando datos de… superavispa El proyecto Ultra Wide Angle Planetary Survey, que utilizó el método de tránsito para identificar candidatos a exoplanetas.

Cuando un exoplaneta pasa frente a su estrella anfitriona, bloquea parte de la luz proveniente de la estrella.

El efecto suele ser pequeño: incluso un planeta del tamaño de Júpiter puede bloquear sólo el 1% de la luz de la estrella.

Esto es lo que hace que el J1407b sea fuera de lo común. Bloqueó el 95% de la luz de la estrella.

Al estudiar los datos de SuperWASP, Mamajek vio que J1407 era una estrella joven, de unos 16 millones de años, con una órbita de sólo 3,2 días (nuestro Sol más antiguo tarda 25 días en completar una revolución).

Luego, durante dos meses en 2007, hice algo muy extraño.

La estrella se desvaneció rápidamente, luego volvió a brillar y luego se apagó durante una semana antes de revertir el patrón.

¡En solo una noche durante este período, la luz de las estrellas disminuyó a la mitad!

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La única explicación racional era que un sistema de anillos muy grande y complejo pasaba entre la estrella y los telescopios SuperWASP en la Tierra.

El rápido oscurecimiento y oscurecimiento de la estrella dio la velocidad y el tamaño de los anillos.

Los rápidos cambios en la curva de luz, que duraron sólo decenas de minutos, revelaron finas estructuras dentro del sistema toroidal.

Los anillos de J1407b son 200 veces más grandes que los anillos de Saturno.  Crédito de la imagen: NASA, ESA, STScI, A. Simon (NASA-GSFC)
Los anillos de J1407b son 200 veces más grandes que los anillos de Saturno. Crédito de la imagen: NASA, ESA, STScI, A. Simon (NASA-GSFC)

Datos del anillo J1407b

J1407b es el primer exoplaneta descubierto con un sistema de anillos. Su período de rotación es de unos diez años.

Los anillos son tan grandes como la órbita de Venus alrededor de nuestro sol y son extremadamente complejos.

Contiene aproximadamente la masa de material de la Tierra y cubre más de 40.000 veces el área de los anillos de Saturno.

Los espacios visibles dentro de los anillos indican que se están formando exolunas y se cree que los anillos se adelgazarán con el tiempo a medida que este proceso continúe.

Una brecha prominente indica la presencia de una gran exoluna con una masa del 80% de la masa total de los anillos, lo que la hace más grande que cualquier luna de nuestro sistema solar.

Las simulaciones por computadora mostraron que si los anillos giraran en la misma dirección que el planeta (progrado), la gravedad de la estrella los desgarraría.

Si su órbita fuera retrógrada, sobrevivirían, porque las partículas dentro de los anillos nunca estarían lo suficientemente cerca de la estrella el tiempo suficiente para verse afectadas.

Los huecos en los anillos de Saturno podrían ser causados ​​por las lunas que los orbitan.  ¿Podría ocurrir lo mismo con J1407b?  Fuente de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
Los huecos en los anillos de Saturno podrían ser causados ​​por las lunas que los orbitan. ¿Podría ocurrir lo mismo con J1407b? Fuente de la imagen: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Vea J1407 usted mismo

La estrella J1407 se puede ver desde la Tierra con un pequeño telescopio.

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En algún momento dentro de los próximos 10 años, los anillos volverán a cruzar la estrella y se pide a los astrónomos aficionados que sigan monitoreando el sistema para obtener la mayor cantidad de información posible sobre este superplaneta cuando llegue el momento.