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La cápsula Orion de la NASA vuela a la luna para un último paso antes de devolver a los humanos a la órbita lunar

CAPE CANAVAL, Fla. — La cápsula Orion de la NASA llegó a la luna el lunes, dando vueltas por el lado opuesto y sacudiendo la superficie lunar en su camino hacia una órbita sin precedentes con muñecos de prueba sentados para los astronautas.

Es la primera vez que una cápsula lunar visita desde el programa Apolo de la NASA hace 50 años, y marca un hito importante en el vuelo de prueba de 4.100 millones de dólares que comenzó el miércoles pasado.

El acercamiento cercano ocurrió a 81 millas cuando la cápsula de la tripulación y sus maniquíes de tres cables estaban en el otro lado de la Luna. Debido a un apagón de comunicaciones de media hora, los controladores de vuelo en Houston no sabían si el lanzamiento de un motor crítico iba bien hasta que la cápsula salió de detrás de la Luna, a 232,000 millas de la Tierra.

Las cámaras de la cápsula devolvieron una imagen del mundo: una pequeña bola azul rodeada de negro.

«Nuestro punto azul pálido y sus 8 mil millones de habitantes están ahora en el horizonte», dijo Sandra Jones, comentarista de Mission Control.

La NASA dijo que la cápsula aceleró a más de 5,000 millas por hora cuando recuperó el contacto por radio. Menos de una hora después, Orion sobrevoló la Base Tranquility, donde aterrizaron Neil Armstrong y Buzz Aldrin el 20 de julio de 1969.

«Este es uno de esos días en los que has estado pensando y hablando durante mucho tiempo», dijo el director de vuelo Zeb Scoville.

Temprano en la mañana, la Luna apareció más grande que nunca en un video transmitido al revés cuando la cápsula se acercó a unos miles de kilómetros desde que despegó del Centro Espacial Kennedy en Florida, sobre el cohete más poderoso que la NASA haya construido.

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Orión necesitaba lanzarse como una honda alrededor de la luna para adquirir la velocidad suficiente para entrar en la órbita lunar amplia y torcida. Los controladores de vuelo evaluaron la transmisión de datos para determinar si el lanzamiento del motor se realizó según lo planeado. Otro disparo pondrá a la cápsula en esa órbita extendida el viernes.

El próximo fin de semana, Orión romperá el récord de distancia de la NASA para una nave espacial diseñada para astronautas: casi 250 000 millas de la Tierra, establecido por el Apolo 13 en 1970. Y continuará, alcanzando su distancia más lejana de la Tierra el próximo lunes a casi 270 000 millas.

La cápsula pasará aproximadamente una semana en órbita alrededor de la Luna, antes de regresar a casa. Hay un chapoteo en el Océano Pacífico programado para el 11 de diciembre.

Orion no tiene un módulo de aterrizaje lunar. El aterrizaje no se producirá hasta que los astronautas de la NASA intenten aterrizar en la luna en 2025 utilizando la nave espacial SpaceX. Antes de eso, los astronautas llevarán a Orión en un viaje alrededor de la luna a partir de 2024.

Los gerentes de la NASA estaban complacidos con el progreso de la misión. Dijeron a los periodistas a fines de la semana pasada que el cohete Space Launch System se desempeñó muy bien en su debut.

El cohete de 322 pies causó más daño de lo esperado en la plataforma de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy. La fuerza de los 8,8 millones de libras de empuje fue tan grande que rompió las puertas blindadas del ascensor.

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