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Elena Hualde Zunega: ‘sabía que tenía que volver’

Auburn, Ala – Cuándo Elena Howaldi Zuniga Golpeando su cuña a centímetros del agujero para picotear pájaros, le correspondía a su oponente llevarse bien con un pájaro volador. Si tiene éxito, pasarán al siguiente hoyo. Si se lo perdía, Auburn ganaría el torneo de golf femenino de la SEC.

El golpe se desvió hacia la izquierda del pozo. Hualde Zúñiga levantó las manos en señal de celebración. Ella fue la campeona de la SEC.

“Ha sido nuestro objetivo desde que llegamos aquí”, dijo. “Simplemente no parece real. Todo el trabajo duro, nuestros ejercicios de las seis de la mañana, esas duras prácticas, todos valieron la pena”.

Al mismo tiempo, el año pasado, Hualde Zúñiga fue cerrada en su España natal, sin saber si volvería a jugar al golf en Auburn.

Afortunadamente, a las personas mayores del año pasado se les otorgó un año adicional de elegibilidad, y cuando se tomó la decisión, Hualde Zúñiga no dudó en hacerlo.

Ella dijo: “Sabía que tenía que volver”. “Quería jugar con mi equipo, para mi entrenador y, por supuesto, para mí. No tuve esta oportunidad en 2020, así que no la dejaré pasar en 2021”.

Elena Howaldi Zuniga, Auburn - Campeonato de golf femenino SEC 2021

Para Hualde Zúñiga, el año pasado ha estado lleno de emociones que exigieron muchos planes y planes de respaldo.

Comenzó el 12 de marzo de 2020, cuando el entrenador fue Melissa Lawn Recibí un correo electrónico de Auburn que decía que los Tigres no pudieron jugar en su próximo torneo debido a la incertidumbre que rodea a la pandemia de COVID-19. Dos horas después, se informó al equipo que la universidad estaría cerrada hasta abril. Luego, tres horas después, la NCAA anunció la cancelación de todos los deportes de primavera.

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“Fue realmente perturbador, especialmente porque todo fue dentro de las cinco horas y nadie vio nada de eso”, dijo Hualdi Zuniga. “Lo más molesto para mí es no tener un campeonato nacional por el que jugar. Por eso vine a Estados Unidos a jugar golf. Podría haber tenido una carrera en España, pero quería jugar en un campeonato nacional”.

La pandemia la forzó, como lo hizo con muchos otros estudiantes deportistas internacionales en todo el país, y cuando cerró la universidad, Hualde Zúñiga tomó la decisión de regresar a España y pasar la mayor parte del tiempo aislada con su familia.

El bloqueo en España fue muy diferente de lo que estaban experimentando los estadounidenses al otro lado del Atlántico. Durante dos meses consecutivos, Hualde Zúñiga, sus tres hermanos y sus padres se quedaron en casa y solo uno de los padres tenía permitido salir cada vez para ir al supermercado.

Eso significa que no se puede jugar al golf desde el momento en que se canceló su temporada en marzo hasta junio, cuando España levantó algunas regulaciones de bloqueo.

“Como golfista, tuve que aprender a seguir trabajando”, dijo Hualdi Zuniga. “Tenía que tener una mentalidad fuerte y no pensar que el cierre me haría peor mientras otros todavía estaban trabajando duro”.

En todo caso, el encierro la hizo apreciar pasar tiempo con su familia, pero en junio, estaba lista para salir y jugar golf nuevamente.

Elena Howaldi Zuniga, Auburn - Campeonato de golf femenino SEC 2021

Con la incertidumbre que rodea a los deportes de otoño y la temporada 2020-21, Hualde Zúñiga ha elegido quedarse en España durante todo el semestre de otoño, trabajando en su juego de golf para ayudarla a prepararse para la primavera con Auburn y su carrera que se acerca rápidamente.

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“Fue difícil ver al equipo en el otoño porque claramente quería estar allí”, dijo. “Pero fue emocionante animarlos y ver lo maravillosos que son”.

En enero, Hualde Zúñiga regresó a Auburn por primera vez desde marzo pasado. Aunque no había visto a sus entrenadores y compañeros de equipo en nueve meses, era como si nunca se hubiera ido. Ha caído en su lugar. Los mayores cambios vinieron con los mandatos de las máscaras, el distanciamiento social, las pruebas COVID y todos los demás protocolos nuevos en el atletismo.

“Honestamente, me sentí como un estudiante nuevo, obligado a preguntar a todos los demás qué hacer y adónde ir”, dijo Hualdi Zuniga. “Me sentí como si estuviera comenzando de nuevo”.

Sin embargo, en el curso, continué donde lo dejé. Luellen Hualde Zúñiga se ubicó por primera vez en la alineación en Liz Murphey Collegiate Classic en marzo, y Year Five respondió con 72 (E) en su primera ronda.

Después de terminar entre los 50 primeros en el evento, Hualde colocó a Zúñiga en el 14º empate dos semanas después en LSU Tiger Golf Classic. Luego, en la parte Stroke play del torneo SEC, disparó 6-Under (69-73-68 = 210) para ayudar a impulsar a Auburn al match play.

En el partido por el campeonato contra Mississippi, fue apropiado que Hawaldi Zuniga decidiera el partido de los Tigres y se adjudicara el décimo título del Congreso en la historia del programa.

“Ella fue mi primera reclutadora femenina cuando llegué a Auburn, y era una especie de modelo de lo que quería reclutar”, dijo Lulin. “Ha jugado muchas competiciones internacionales representando a España y competiciones por equipos, así que le encanta el equipo. Realmente ha madurado para ser una gran capitana para nosotros”.

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Elena Hualde Zuniga, Golf femenino

Con su final en Auburn acercándose, Hualde Zúñiga está emocionada por lo que depara el futuro y la posibilidad de comenzar su carrera con la esperanza de que algún día se gane su tarjeta LPGA Tour. También puso su corazón en representar a España en la Copa Solheim 2023 y los Juegos Olímpicos de 2024. Pero pase lo que pase, nunca olvidará su tiempo en las llanuras.

“Siempre estaré orgullosa de ser una Auburn Tiger, y Auburn siempre tendrá algo especial en mí”, dijo. “Auburn ha cambiado todo: soy una persona y soy un golfista. Gracias a Auburn Athletics ya todos los que hicieron esto posible”.

El viaje tampoco ha terminado. Ganar la SEC fue un gran logro, pero Hualde Zúñiga volvió a ganar el Campeonato Nacional. El siguiente paso hacia eso comienza el próximo mes, del 10 al 12 de mayo, en la NCAA Louisville Regional.

“Ganar (el título de la SEC) fue solo el primer paso hacia el Campeonato de la NCAA”, dijo. “Cuando dejamos la SEC, nos dijimos: ‘Podemos vencer a cualquiera allí”. Ahora sabemos que si creemos en nosotros mismos y seguimos luchando, podemos llegar a donde queremos llegar “.