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Dos fuentes de aguas residuales entre Estados Unidos y México luchan por una gran cantidad de dinero

Las lagunas de aguas residuales de Tijuana se encuentran sin tratamiento en la planta de tratamiento de aguas residuales Punta Bandera, que no ha estado operativa durante muchos años. / Foto de Adriana Heldis

Si el área de San Diego-Tijuana fuera un cuerpo humano, tendría dolor de estómago: cosas malas salen de ambos extremos. Pero en lugar de abordar la compleja fuente de la infección, las ciudades fronterizas están luchando por averiguar dónde colocar una curita.

A seis millas de la frontera entre Estados Unidos y México hay tres grandes estanques llenos de flores viejas que generalmente fluyen hacia el Océano Pacífico y fluyen hacia el norte a lo largo de la costa sur de California durante la temporada turística de verano.

Estas albercas se consideran parte operativa de la Planta de Tratamiento de Aguas Residuales Punda Bandera operada por el Departamento de Aguas de Baja California, comúnmente conocida como CESPT. Pero las máquinas de ventilación y tratamiento que flotan encima del agua estancada (emitiendo un olor que ni siquiera resuelve la respiración bucal) se quedan muertas.

Motor de Ventilación Punta Bandera
Una planta de tratamiento de agua no está operando encima de las plantas de tratamiento de aguas residuales de Punta Bandera que recolectan aguas residuales de Tijuana. / Foto de Adriana Heldis

Viaje dos millas al sur de Punta Bandera y al lado de un gran complejo de condominios de lujo encontrará una gran tubería de concreto que descarga el agua de las flores directamente en el Océano Pacífico. La fuente de este desperdicio es el alcantarillado municipal de Tijuana, que es cuando la bomba está funcionando, lejos de la frontera.

“Esto es realmente un delito ambiental”, dijo el 21 de enero Salomon Bass, secretario de gestión del agua, salud y defensa del gobierno de Bajaj. Si bien alenta a los funcionarios estatales a creer que es una solución a largo plazo para las emisiones marinas, esto incluye planes para dos nuevas refinerías.

Una de las dos principales formas en que las aguas residuales de tijuana contaminan la costa norteamericana es el mar de Punta Bandera. El otro es el más famoso: el río Tijuana, que extrae aguas residuales mexicanas antes de que desemboquen en el mar en el lado estadounidense de la frontera al sur de Imperial Beach.

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Estos dos puntos de derrame en el mar representan una elección que pronto tomará la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos: abordar la causa del problema en México o el impacto en la contaminada costa sur de California. O haz ambas cosas de todos modos.

Tubería de Punta Bandera
El efluente de tijuana sin tratar de este oleoducto fluye hacia el Océano Pacífico frente a las costas de México. / Foto de McKenzie Elmer

La EPA encargó a los investigadores del Scripps Institution of Oceanography que estudiaran qué punto de fuga es el mayor problema para San Diego. La respuesta es que son ambos. Pero Punta Bandera es definitivamente una gran fuente de turismo durante el verano, cuando las corrientes oceánicas y el oleaje que fluye en el norte llevan las aguas residuales a Coronado.

“Nuestra conclusión general es que bajar (fluir) la Punta Bandera le brinda resultados significativamente mejores y más dramáticos”, dijo Paul Federson, investigador e investigador marino del estudio.

Hay una salvedad en la investigación, señaló Federson. El estudio utilizó datos de 2017, un año inusual en el que hubo una gran brecha en el sistema de alcantarillado de Tijuana. En los últimos años, Imperial Beach ha visto entrar más agua del río en el verano, que debería estar seco.

Pregunta para la EPA: ¿Qué arreglamos primero? No lata ¿Lo arreglaremos primero?

Ahora hay dinero real sobre la mesa para hacer algo: $ 300 millones, designados por el Congreso para este tema. El problema es que los gobiernos locales de Estados Unidos quieren gastar dinero de su lado. Pero México necesita más ayuda.

Aunque los funcionarios mexicanos dicen que están tratando de solucionar el problema de las aguas residuales por su cuenta, la EPA quiere considerar apoyar un elemento de su plan, que recolecta algunas corrientes de agua y aguas residuales y las purifica naturalmente filtrándolas en el suelo y desviándolas hacia una presa para su reutilización.

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“A menudo hablamos sobre dónde está el mejor plan para invertir”, dijo Boss. Uno de los proyectos G (aguas subterráneas) (autoridades estadounidenses) está muy interesado porque te da una garantía a largo plazo de disponibilidad de agua en Tijuana. “

Tomás Torres, director de la división de agua del suroeste de la EPA, dijo que la compañía apoya plenamente todas las ideas para reutilizar las aguas residuales de Tijuana y que la EPA ha estado en conversaciones con México durante décadas.

El desafío es ahorrar dinero para hacerlo realidad, dijo. Baja tendrá que pedir prestado para construir cualquier cosa, lo que significa que la tasa aumentará para que los residentes de Tijuana puedan respaldar esa deuda.

“Nunca fue popular”, dijo Torres.

Según Torres, el objetivo principal de la agencia de $ 300 millones es reducir el flujo de aguas residuales hacia el lado estadounidense, pero el proyecto también influye en la cantidad de aguas residuales de Ponta Bandera que se reducirán al mar.

Oleoducto Punta Bandera al mar
Las aguas residuales no tratadas de Punda Bandera, una planta de tratamiento de aguas residuales que opera al sur de Tijuana, se descargan en el Océano Pacífico. / Foto de Adriana Heldis

“Esto es muy importante”, dijo Torres. “Si arreglamos el río Tijuana, veremos que hay vulnerabilidades desde la playa hasta la playa Imperial. No queremos ver solo una parte del rompecabezas, queremos ver ambas”.

En una carta del 15 de marzo a la EPA, los gobiernos del sur de California (incluidos los alcaldes de Imperial Beach, San Diego y los jefes de las juntas de calidad del agua de los condados, puertos y regiones) insistieron en una planta de tratamiento de aguas residuales más grande construida en el lado estadounidense. Pueden controlar la infraestructura. Les preocupa que la EPA esté dando prioridad a proyectos para mejorar los sistemas de México y reducir las aguas residuales a Punta Bandera, “en lugar de proteger la calidad del agua en el Valle del Río Tijuana en California”.

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“Obviamente (Punta Bandera) es un problema, pero lo que queremos abordar primero es el río Tijuana”, dijo Chris Helmer, director de medio ambiente y recursos naturales de Imperial Beach.

Está claro que los gobiernos locales de EE. UU. Desconfían del gobierno de México, que a menudo está plagado de corrupción y constantemente recicla al personal administrativo, para que se encargue de su sistema de alcantarillado. México es, en última instancia, el país más pobre con la menor capacidad para cobrar impuestos a sus residentes. Nunca hubo suficiente dinero para hacer todo el trabajo necesario para actualizar el viejo sistema de alcantarillado de Tijuana, que está roto y de bajo nivel.

Pero la EPA también pesa sobre el hecho de que es fácil construir infraestructura en México. La mano de obra, los materiales, la energía y los costos prácticos son mínimos.

“Nuestro enfoque fue, enfrentemos el problema en la fuente, porque era barato”, dijo Torres. “Pero en los últimos 10 años, también sabemos que cuando no se mantienen estos sistemas adecuadamente, colapsarán muy rápidamente. La credibilidad y el compromiso para hacerlo no están donde pensamos que pueden estar”.

Torres dijo que los funcionarios de la EPA están en conversaciones con el gobierno federal de México para abordar los planes del país en esta área de la frontera.

“Son una gran fuente de financiación”, dijo Torres.

La historia fue apoyada por el Pulitzer Center y The Water Desk de la Universidad de Colorado.